• Le plus grand télescope du monde sort de terre

    Dans les montagnes du désert d’Atacama, au Chili, à 23 kilomètres à l’est du mont Paranal, où se situe le VLT, le Very Large Telescope, un autre géant est en train de naître. Sur le mont Armazones, à 3 046 mètres d’altitude, les pelleteuses préparent le terrain de l’ELT, l’Extremely Large Telescope. Lorsqu’il entrera en service, en 2024, ce sera le plus grand œil au monde braqué sur le ciel. Son miroir principal, de 39 mètres de diamètre, s’étendra sur pratiquement la moitié d’un terrain de football. L’ELT est le projet de tous les superlatifs, l’ESO (l’Observatoire européen austral), qui le construit, espère « qu’il ­révolutionnera notre perception de l’Univers, bien plus que ne le fit Galilée il y a quatre cents ans quand il pointa pour la première fois un ­télescope vers le ciel ».

    La surface collectrice de lumière de l’ELT sera supérieure à la surface combinée de l’ensemble des télescopes optiques existants et 100 millions de fois plus importante que celle de l’œil humain. Un record : 978 m. Avec son système à cinq miroirs, l’ELT va s’attaquer à de nombreuses questions, notamment celle de l’origine de l’Univers à travers ses galaxies les plus anciennes et l’étude détaillée d’exoplanètes. Ces dernières sont des planètes qui gravitent autour d’autres étoiles que notre Soleil. L’ELT ciblera les exoplanètes similaires à la Terre, ou tout du moins présentant de potentiels signes de vie au-delà de notre Système solaire.

    Cette recherche d’« extraterrestres » bat déjà son plein au VLT avec le nouvel instrument made in Genève, Espresso. Jorge Lillo-Box travaille à sa mise en service pour octobre 2018 et rêve déjà de poursuivre ses recherches avec l’ELT. Grâce à son miroir géant, l’astronome espagnol et ses collègues verront des planètes au plus près de leur étoile. Comme si un humain, à 10 kilomètres, pouvait distinguer la lumière d’un briquet allumé à côté d’un phare. L’enjeu est de pouvoir...

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